从“小游戏”到元宇宙

2021年12月,美国时尚品牌扎堆现身一家名为 Roblox的游戏平台。

Ralph Lauren在该平台的滑冰游戏中,推出了虚拟时装系列。玩家既可以享受冰雪运动,又可以同时购买虚拟运动服,价值在125~300 Robux(这是在Roblox上通行的虚拟货币,换算成现实中的价格为1.25~3美元。)

Tommy Hilfiger也在继2020年秋季与任天堂游戏《动物森友会》合作后,再次涉足虚拟时尚,推出针对Roblox平台用户的虚拟服装系列,包括30件虚拟时尚单品。

时尚品牌拥有敏锐的潮流嗅觉,为何它们都要在Roblox上分一杯羹?这家公司是怎么火起来的?这还要从2021年大热的元宇宙(Metaverse)概念谈起。

1992年,科幻小说《雪崩》最早描绘了元宇宙的具体内容:人类“戴上耳机和目镜,找到连接终端,以虚拟分身的方式进入由计算机模拟、与真实世界平行的虚拟空间。”2018年的电影《头号玩家》则将元宇宙进一步具象化:人们不仅可以进入虚拟空间社交、娱乐,还可以脱离现实的束缚,自行构建各类虚拟场景。

随着科技进步,元宇宙场景的实现似乎只是时间问题,2021年还被称作“元宇宙元年”。脸书、微软等全球多家企业都在布局这一热门概念,其中也包括 Roblox。

2021年3月,Roblox在纽交所上市。它在招股书中宣布将以创造元宇宙为公司发展重心,引爆了热衷于追逐新概念的科技行业,Roblox也因此被誉为“元宇宙第一股”。其股价一路狂飙,上市首日就暴涨54%,今年开市后的股价已超过100美元。

面对众多企业追捧的元宇宙概念,Roblox创始人兼首席执行官大卫·巴祖基(David Baszucki)表示,其实自2004年成立以来,公司就预见到了元宇宙的崛起,“在过去十多年里,我们一直在元宇宙领域进行创新,不仅建立了玩家社区,还打造了开发者社区。”

但就目前而言,元宇宙仍处于行业发展的初级阶段。分析人士指出,无论是技术层面的虚拟现实、区块链、人工智能,还是法律层面的标准协议、管理规范,与元宇宙像科幻作品中那样酷炫仍有较大差距。

然而,这并不妨碍 Roblox凭借其在游戏世界中的优势抢占元宇宙先机。Roblox在招股书中提到了元宇宙的八大关键特征:身份、朋友、多元化、随地、经济系统、文明、沉浸感、低延迟。眼下,除了最后两大特征受限于目前的技术水平尚难以达成,其余的都渐渐有了雏形。

美国《连线》杂志的记者Simon Hill住在英国苏格兰。他8岁的女儿是游戏迷,家中堆满了各色游戏机、手机和电脑。

但无论面前的电子屏幕上的内容是什么,女儿还是被Roblox吸引并把大部分时间花在上面。注册Roblox账户是完全免费的,但她还是花了一大笔零用钱升级为Roblox Premium会员。

Hill家孩子的情况并非个例。根据金融科技服务平台Rooster Money的数据,Roblox在美国是最受5~12岁儿童欢迎的游戏。它也在2020年英国零花钱支出排行榜上名列前茅,甚至领先于大热游戏《堡垒之夜》(Fortnite)。

为何Roblox如此受孩子们的欢迎?原来,平台拥有大量用户创作的游戏内容,类型多得令人眼花缭乱,非常符合元宇宙的“多元”特征。不过,这些游戏的画面通常十分简单,甚至有不少小故障和错误,很多最受欢迎的游戏甚至谈不上制作精良。

Hill先和女儿玩了一把名为《鲨鱼咬人》(SharkBite)的游戏:一名玩家扮演巨鲨,必须吃掉其他玩家才能获胜;而其他“求生者”则需要拿起武器,杀死或躲避致命的鲨鱼。在一次“船只相撞”的过程中,Hill的女儿在游戏中的形象出现故障,居然以坐着的姿势漂浮在海上。

然而,画面“穿模”(指3D游戏中,物体间或者人物间因为碰撞体积设定失误导致相互穿透、叠加)的经历并没有影响父女俩享受躲避鲨鱼的乐趣。Hill认为,Roblox平台成功的关键并非优质的游戏画面,而是其邀请朋友加入不同虚拟世界的快乐。孩子们在手机上向朋友们开放聊天渠道,不断讨论加入哪款游戏。而且,玩游戏前没有冗长的下载或加载屏幕,纯粹的多样性和趣味性使得探索Roblox平台变得非常有趣。这一切完全契合该公司关于元宇宙的“身份”和“朋友”的社交属性定义。

Hill父女俩还玩了一款名为《皇家高中》(Royale High)的游戏。这所高中就像一座魔法城堡,Hill先在英语课上进行了一场交互式拼写测试,然后又急忙在化学课前从储物柜里拿到合适的课本。之后,他洗了个澡,换上一套新衣服,为舞会做准备。在跳舞和喝酒之后,Hill被选为当晚的“舞会之王”,并获得了带有一束鲜花和500颗钻石的奖品。

《皇家高中》的世界很广阔,还可以在学校之外探索。有一次,Hill和女儿在这个虚拟游戏空间里发现了一片森林空地,里面有搭建篝火和制作毛毯所需的所有原料。有各种各样的小游戏和方法可以找到或赚取货币,然后花在令人难以置信的服装和配饰上。

这不同于Hill以前尝试过的任何游戏——与其说《皇家高中》是游戏,其实更像是一个虚拟世界,这就是元宇宙关于“文明”这一特征的雏形。

Hill于是联系了游戏的创造者Callmehbob,询问后者打造这个虚拟世界的原因。Callmehbob 的答复是,“我创造了一款一直想玩的游戏,之前在任何地方都找不到。游戏问世后,我发现很多人也在找同样类型的游戏,结果它就完全出乎意料地走红了。

”Callmehbob从2007年开始玩Roblox,但直到2017年自己22岁的时候,才决定开始为该平台开发一款游戏。尽管之前没有任何经验,但她现在将这个爱好变成了全职工作——《皇家高中》已经被用户玩了超过50亿次。

谈及如何创造一个“游戏文明”时,Callmehbob表示,“开发《皇家高中》一直是一个不断平衡的行为,既要制作有趣的游戏来赚取货币,又要创造有趣的购物项目来花掉这些钱,给玩家一个努力的目标。”

Roblox平台于2006年正式问世,此后用户量一直在稳步增长,在2020年各国因疫情封城期间,数据更是出现激增,获得了约5000万个月度活跃用户和500万个游戏开发者。

值得一提的是,其开发者社区2020年的收入从2019年的1.1亿美元增加到2.5亿美元左右。事实上,获取开发游戏入门所需的构建模块和教程都是免费的,这意味着制作游戏的门槛很低,人人都可以参与。

虽然大多数开发者都是业余的Roblox玩家,但像Callmehbob这样的爱好者已经把开发游戏当成了一份全职工作。该平台甚至开始吸引专业公司加入,比如瑞典的游戏工作室The Gang。

那么,开发者如何盈利?这就要谈到该平台的游戏内部货币Robux,它符合Roblox对元宇宙的另一大定义:经济系统。

Robux既可以通过现金购买,也可以来自玩家支付的会费。根据玩家在游戏中花费的时间,开发者可以从会费中分得一杯羹。开发者还可以出售游戏通行证和虚拟资产——通常是服装和配件;在一些游戏中,玩家还可以购买车辆、武器和特殊能力。

Roblox在收到Robux后会按一定比例返给游戏内容的开发者,且能兑换成现实世界中的货币。

开发者也可以使用Robux在平台内为他们的游戏做广告。当有这么多虚拟游戏世界可供选择时,可发现性就成为关键。Roblox有一套复杂的竞价系统:你出价越高,你的广告出现的频率就越高,但将这些广告点击量转化为利润是一件复杂的事情。

目前的状况是,大多数Roblox玩家都在13岁以下,且几乎一半是女性,但Hill认为,该平台正试图增加对年龄较大的游戏玩家的吸引力。

比如Hill在玩的《Brookhaven》就是一款以大城市为背景的角色扮演游戏。玩家可以买房子,在街上开各种各样的车,甚至可以找到工作。Hill的女儿领着他“抢劫”了一家银行,之后他们从地下隧道逃走。然后 Hill找到了一份飞行员的工作,结果发生了紧急情况,他们跳伞返回街道上。游戏内容是混乱和随机的,但不可否认是有趣的,对大人也很有吸引力。

事实上,随着 Roblox力推元宇宙概念,不再局限于做“小游戏”,越来越多的大人也加入到这一平台。

近期,美国名媛帕丽斯·希尔顿就在 Roblox 上开设了一个名为“帕里斯世界”的岛屿。游客可以在那里游览她的比佛利山庄庄园,乘坐豪华跑车或游艇探索岛屿。与其他虚拟游戏世界一样,她也收取购买虚拟服装或预订水上摩托艇的小额费用。

帕里斯表示,“我受到元宇宙的启发,希望在数字世界里建立一个可以做任何现实生活中事情的空间。”

Roblox在很大程度上建立了一个适合全家玩乐的平台,但Hill还是发现了几款太过具有成人气息的游戏。

在游戏《逃离设施》(Flee the Facility)中,一名玩家扮演一头野兽,试图追捕靠入侵电脑打开逃生门的求生者。当这头野兽靠近时会发出红光,还有音乐提示玩家——这让Hill联想到成人恐怖游戏《黎明杀机》(Dead By Daylight)中营造的危机感,只不过《逃离设施》中的暴力更多是暗示性的,而非用图像描绘出来的。

Hill的女儿扮演野兽,结果她毫不留情地把Hill打得无影无踪。“哈哈,去死吧,新手!”这是Hill输掉游戏前听到女儿说的一句话。Hill由此认为,这么大的平台不可避免地会有“隐秘的角落”。他呼吁家长可以进入Roblox的设置页面,限制未成年人的聊天对象,并规定孩子们可以玩哪些游戏。

除了安全问题,在公司实际价值上,也有人认为Roblox被高估了。原因在于,Roblox似乎还称不上科技互联网巨头,毕竟它尚无比较有优势的游戏硬件产品积累,且其主打的元宇宙也是概念大于实际。

不过总体看来,Roblox给游戏世界提供了一个庞大的元宇宙概念并致力于落地实施,其所具备的想象空间依旧非常值得期待。只是,公司必须不断进行迭代升级,才有可能一步一步让玩家看到元宇宙实现的希望。

2021年8月,字节跳动投入15亿美元收购VR软硬件研发制造商Pico,被视为该公司在元宇宙领域的重要布局。Pico成立于2015年,目前已研发的产品有Goblin VR一体机、Pico U VR眼镜以及Tracking Kit追踪套件等。Pico现已囊括349项已授权专利,范围涵盖图像、声学、光学、空间定位与动作追踪等VR核心技术领域。

2021年10月,美国社交媒体巨头脸书已更名为Meta。该公司表示,改名是为了配合该公司重塑品牌,转而专注于构建一个虚拟现实的共享环境。近日,Meta还首次发布一款可穿戴设备。这是一副手套,在每个手指上有约15个脊状充气塑料片。当人们戴上手套进入VR或AR世界时,这套工具上的控制系统会调整充气,在手上制造拟真压力;如果用指尖触碰虚拟物体,还会感觉到特定的触感。

2021年11月,微软公司发布了其首个企业级的元宇宙产品:Mesh for Teams。它支持用户自定义形象及参加线上会议,可以同步唇部动作,模仿手势和面部表情等。此外,它还可以打造一个沉浸式的虚拟空间,分散在各地的员工能加入协作,共享全息体验。新员工还有望在其中办理入职手续,举办派对等活动。通俗来讲,这就像是一个虚拟现实版的视频会议。

2021年11月,人工智能计算公司英伟达发布Omniverse Avatar平台。它集合了英伟达在语音人工智能、计算机视觉、自然语言理解、推荐引擎和模拟技术方面积累的技术,是一个用于生成交互式人工智能化身的技术平台。Omniverse Avatar 在元宇宙上的应用更倾向于工程、建设方面,能够通过算力的提升和合理配比,构建出虚拟现实的数字空间。

2021年11月,腾讯CEO马化腾首度公开表达对元宇宙的兴趣。事实上,该公司此前在这一领域已有所涉猎,主要通过投资游戏公司实现。2020年2月,在Roblox完成1.5亿美元的G轮融资中,腾讯就已经参投,并且独家代理Roblox在中国区的产品发行。更早之前,腾讯还投资了另一家元宇宙游戏公司Epic Games,后者是3D内容及AR/VR内容开发引擎Unreal Engine的开发商。

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